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Boletín Informática y Salud
y Boletín del Consumidor de
Medicamentos
No.50/2009
Boletín Informática y Salud ISSN 0121-4675 | Res.Min.Gob.0036/91 | Año 19 Nro.50/2009 | Bogotá, 07a14dic/2009

Si! el mercado
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Especial Fin de Año 2009
Nuevos horizontes en la producción y el acceso a medicamentos:
Los medicamentos biológicos y biotecnológicos

No. 1 (Dic.14): Entrevista con el CEO de Novartis. El futuro de la industria farmacéutica y la sostenibilidad financiera de los sistemas de salud.
No. 2 (Dic.21). La aprobación de la reforma de salud de Obama y el debate sobre la regulación y los incentivos a la innovación biotecnológica farmacéutica.
No.3 (Dic.28). El debate sobre la innovación biotecnológica en otros campos. Los alimentos genéticamente modificados y la movilización social en contra de ellos.
Por Tatiana Andia Rey
Consultora de Asuntos Económicos y Propiedad Intelectual
Observatorio del Medicamento - Federación Médica Colombiana

No.1/3: Entrevista con el presidente de Novartis.
El futuro de la industria farmacéutica y la sostenibilidad financiera de los sistemas de salud.

Recientemente el editor económico  del New Yorker[1], James Surowiecki, entrevistó a Dan Vasella[2], presidente de la compañía farmacéutica Novartis, una de las compañías más grandes del mundo y una de aquellas que actualmente manufacturan la vacuna para el virus H1N1.

La entrevista indaga por las cuestiones más controversiales que asedian a la industria farmacéutica actualmente, sobre todo en vista de los inminentes vencimientos de patentes para una buena parte de los afamados Blockbusters.

Entre los asuntos que se abordan en la entrevista y con el fin de inaugurar la Serie de Fin de Año del Boletín del Consumidor de Medicamentos, destaco en particular los siguientes cuatro:

  1. El viraje de la química a la biología y de la biología a la genómica

  2. El asunto de los precios de los medicamentos y la sostenibilidad financiera de los sistemas de salud

  3. El asunto de las vacunas que, en teoría, no producen utilidades.

  4. La mirada puesta en el Sur.

1. El viraje de la química a la biología y de la biología a la genómica.

Llama la atención la forma en la que el doctor Vasella presenta las alternativas de negocios de su compañía en el presente y hacia el futuro. Sin duda, su tranquilidad contrasta con la supuesta “angustia” en la que deberían estar sumidas las grandes transnacionales farmacéuticas frente al próximo vencimiento de una gran parte de las patentes sobre sus Blockbusters.

Sin embargo, la apuesta de Vasella, que ha consistido en migrar, como el mismo lo dice, “de la química a la biología y de la ahí a la genómica”, está dando resultado. En efecto, la compañía está en cuarto lugar en ventas en el mundo, con utilidades superiores a los US$ 8 billones en 2008[3]. Su más reciente éxito, el Glivec® (Imatinib) para el tratamiento de la Leucemia Mieloide Crónica, generó más de US$ 3.5 billones solo en el 2008 y probablemente generará muchos más, si como hemos visto para el caso colombiano, continúa vendiéndose a precios tan elevados como COL$6,2 millones (canal institucional) y COL$7,3 millones (canal comercial).

Al referirse al Glivec®, Vasella recuerda que al principio había escepticismo, en particular porque el mercado era tan pequeño que “¿para qué preocuparse?”. Sin embargo, el éxito de Glivec ha demostrado que esta aproximación puede ser muy fructífera, y que eventualmente apostarle a satisfacer un mercado pequeño puede desencadenar procesos muy interesantes.

Adicionalmente, la compañía tiene un buen número de medicamentos en su pipeline[4], la mayoría de ellos siguiendo el ejemplo del Glivec®, es decir, enfocados a segmentos pequeños de la población con enfermedades muy particulares (casi huérfanas), pero que constituyen necesidades apremiantes[5].

En la entrevista Vasella se refiere a este último punto afirmando que no han dejado de pensar en las necesidades de los pacientes, solo que ahora en lugar de pensar en el tamaño del mercado al que apuntan, se están concentrando en lo que podrían llamarse las necesidades más “serias”.

Frente a este punto, y como sucede usualmente cuando se trata de evaluar las decisiones de negocio de la industria farmacéutica, hay posiciones encontradas. De hecho, hay quienes piensan que se trata simplemente de una nueva era en la innovación farmacéutica asociada a la superación de enfermedades más sencillas como las cardiovasculares, y que ahora la industria está intentando enfrentar retos más complejos como el cáncer, el HIV, la artritis, etc. 

Esta es la opinión, no solo de los líderes industriales, como el Dr. Vasella, sino también de algunos líderes del gremio médico, como el cardiólogo Steven Nissen de la Clinica de Cleveland (el cuarto hospital más importante de los EE.UU.[6]). En efecto, Nissen afirmó en el Simposio de Cardiología de junio de este año (que conmemoraba los 40 años desde la primera cirugía de bypass) que el concepto de “medicamentos Blockbuster” ha muerto y ha dado paso a las terapias enfocadas, más difíciles de desarrollar, en enfermedades como el Alzheimer, la obesidad, el cáncer, etc . El llamado del Dr. Nissen está dirigido al gremio médico y las agencias reguladoras para que incentiven aun más este tipo de innovación[7]

Sin embargo, también hay quienes opinan que las nuevas fronteras del conocimiento farmacéutico podrían generar mayores exclusiones frente al acceso, y son una nueva forma de garantizar utilidades inmensas sin pensar en los habitantes del sur global. Esta fue la posición de la ONG internacional Oxfam  frente a la demanda presentada por Novartis en India para impedir la producción de alternativas genéricas para el Glivec®[8], pero es también lo que argumenta el informe de 2007 de la misma organización titulado “Investing for Life: Meeting poor people's needs for access to medicines through responsible business practices[9].

Esto nos lleva al segundo punto de la entrevista del Dr. Vasella… 

2. El asunto de los precios de los medicamentos y la sostenibilidad financiera de los sistemas de salud, visto por "big pharma"

A la pregunta sobre los precios, el presidente de Novartis respondió admitiendo que se trata de un gran problema, teniendo en cuenta que los costos de sus medicamentos están escalando rápidamente y los gobiernos han optado por ejercer controles, con la sobresaliente excepción de EE.UU. en donde los precios aun son libres, pero en donde de todas formas hay que otorgar muchos descuentos.

Sin embargo, el Dr. Vasella aprovechó para criticar los controles del gasto en medicamentos como única estrategia para garantizar la sostenibilidad financiera de los sistemas de salud. Hizo énfasis  en que, por ejemplo, en EE.UU. los medicamentos equivalen solo al 12% del gasto en salud, por lo que la sostenibilidad financiera dependería sólo parcialmente del costo de los medicamentos.

Adicionalmente, y refiriéndose en particular a la contención de costos de los tratamientos afirmó que los controles están olvidando el tema de la calidad. En particular, Vasella se refiere a temas como la transparencia de la información sobe resultados clínicos y a la estandarización de prácticas clínicas que considera vitales ya que las mismas opciones terapéuticas tienen diferentes costos y garantizan diferentes resultados según el lugar, y eso se debe principalmente a diferencias en las prácticas clínicas.

Su propuesta para EE.UU. entonces,  es la creación de un sistema de atención interconectado con estándares terapéuticos y mejores prácticas médicas, que minimice complicaciones como las infecciones, las cuales indiscutiblemente encarecen la atención. Adicionalmente, habló del rol protagónico que juegan los pacientes, y cómo debería existir una forma de hacerlos rendir cuentas por sus prácticas de prevención en salud. En otras palabras, el establecimiento de un eventual sistema de premios y castigos para las personas con prácticas más y menos saludables.

Sin duda las reflexiones del presidente de Novartis son relevantes, no solo para la realidad norteamericana, sino en el contexto de situaciones de “emergencia social” como la que enfrentamos actualmente en Colombia. Sin embargo, las estrategias propuestas por Vasella, pudiendo complementar estrategias de contención de costos, no las sustituyen.

Más aun, los sistemas de salud del mundo están enfrentando dificultades financieras severas con los contados medicamentos de nueva tecnología disponibles actualmente, y esa situación es solo susceptible de empeorar una vez ingresen al mercado las jugosas pipelines, no solo de Novartis sino de las demás grandes transnacionales farmacéuticas que han virado en la misma dirección. El futuro ingreso de los medicamentos en pipeline es todavía más oscuro si, como lo dice enfáticamente Dan Vasella, la protección de patente no es negociable.

3. El asunto de las vacunas que, en teoría, no producen utilidades.

Frente al tema cada vez más controversial, en el contexto de lo sucedido con el virus H1N1[10], de las vacunas, el presidente de Novartis contestó un poco ofuscado que la tradicional falta de interés de la industria en las vacunas no se debe a los sugerido por el entrevistador, que sugirió que no son rentables porque solo se usan una vez y evitan la enfermedad.

En contraste, la razón sugerida por Vasella para explicar que las vacunas no sean tan atractivas para la industria, es que implican demasiada responsabilidad y que resultan muy costosas dadas las frecuentes demandas legales de las que son objeto. El Dr. Vasella también argumentó que las vacunas constituyen un reto porque los virus cambian mucho.

El presidente de Novartis también admitió que las vacunas para la influenza enfrentan una fuerte movilización social de quienes las consideran una mentira. Sin embargo, al mismo tiempo reconoció que en el caso de H1N1, dichos movimientos se aplacaron y “todo el mundo quería la inyección”. Es más, afirma que el problema con la vacuna para el virus H1N1 era más bien que la oferta no fue suficiente, de lo contrario “habríamos vendido mucho más”.

Esta última reflexión de Vasella podría levantar sospechas sobre el rol que juegan las alertas de pandemias globales en la producción y rentabilidad, no solo de tratamientos como el Tamiflu® de Roche[11], sino también de las vacunas. Un asunto que sin duda falta indagar más a profundidad.

4. La mirada puesta en el Sur.

El último aspecto que vale la pena rescatar de la entrevista con el presidente de Novartis, es la expansión de la compañía hacia el Sur, en particular hacia China.  En efecto, Novartis planea abrir nuevas instalaciones por un billón de dólares en China. Pero esta no serán las primeras, la compañía ya tiene entre sus instalaciones para I&D varias en el Sur Global: tres para “desarrollo farmacéutico” (una en Hyderabad en India, y dos en China, una en Changsha y otra en Shanghái); una para “investigación biomédica” en Shanghái, China; y dos para “investigación corporativa”  (una en Macasar, Indonesia, y otra en Singapur para enfermedades tropicales)[12].

Frente a este punto el Dr. Vasella reconoció que la compañía está mirando a China por dos razones fundamentales: el talento humano y las políticas del gobierno de atracción de la inversión extranjera. Sin embargo, vale la pena prestarle atención a esta tendencia, porque no es exclusiva de Novartis y plantea una evolución importante en la geopolítica del sector farmacéutico.

En conclusión, la entrevista con Daniel Vasella de Novartis pone de presente unas de las principales características de la nueva industria farmacéutica transnacional, y que plantean retos importantes para la regulación y las políticas públicas de acceso a medicamentos y salud en los países en desarrollo.

Y es mejor prestar mucha atención, porque hay quienes se refieren a Vasella como el líder que “es capaz de anticipar y visualizar el cambio radical de la misma manera en que lo hicieron Steve Jobs en Apple, Andy Grove en Intel y Sam Walton en Wal-Mart”[13].


[1] Uno de los semanarios más prestigiosos de los EE.UU. La entrevista completa que inspira esta nota se puede ver en: http://www.newyorker.com/online/blogs/jamessurowiecki/2009/12/video-dan-vasella.html#ixzz0ZbaJapNa
[2] Daniel Vasella es médico de 56 años de nacionalidad suiza, trabaja en la compañía desde 1988 (cuando ingresó a Sandoz Pharmaceuticals) y la preside desde 1996.
[3]
Vea la noticia completa sobre el crecimiento de Novartis en el 2008 en:
http://news.bbc.co.uk/2/hi/business/7855338.stm
[4] Novartis tiene aproximadamente 93 medicamentos candidatos en el pipeline, 40% más que hace tres años. Adicionalmente, el 80% de los medicamentos de Novartis pasaron de pruebas preliminares a etapas avanzadas de desarrollo. Vea el reportaje completo sobre el cambio radical de modelo de negocio de Novartis en: http://www.businessweek.com/magazine/content/09_25/b4136030131343.htm
[5] Si desea conocer el pipeline de Novartis visite: http://www.novartis.com/research/pharmaceutical-product.shtml
[6] Según el Ranking producido por US News, Cleveland Clinic ocupa el cuarto lugar en el cuadro de honor después de Johns Hopkins Hospital, Mayo Clinic y el Ronald Reagan UCLA Medical Center. Para consultar el ranking vaya a: http://health.usnews.com/health/best-hospitals
[7] Para consultar el reportaje completo sobre la intervención del doctor Nissen vea: http://www.medcitynews.com/index.php/2009/06/steven-nissen-blockbuster-drugs-are-dead-embrace-innovative-regulation/ 
[8] Vea la nota de Oxfam completa en: http://www.oxfam.org/en/news/pressreleases2006/pr061123_novartis
[9] El informe completo lo puede consultar en el sitio de Oxfam (link):
 
http://www.oxfam.ca/news-and-publications/publications-and-reports/investing-for-life-meeting-poor-people2019s-needs-for-access-to-medicines
[10] Los debates sobre estas vacunas van desde la formas de distribución de las mismas hasta los posibles efectos adversos, entre los que en teoría se encuentra en síndrome de Guillain-Barré, esclerosis múltiple, inflamación del nervio óptico, entre otras. Para ver un artículo sobre la dificultad de aislar epidemiológicamente los efectos de las vacunas vea: http://www.sciencenews.org/view/generic/id/49017/title/Science_%2B_the_Public__H1N1_vaccine_Counting_side_effects
[11] Para ver un video y algunos artículos relacionados con lo que está detrás de la Influenza H1N1 vea: http://www.ifarma.org/web/?p=546
[12] Para ver las instalación de I&D de Novartis visite: http://www.novartis.com/research/research-location.shtml
[13] Opiniones de Ram Charan y William W. George, consultores de negocios. Vea el artículo completo en: http://www.businessweek.com/magazine/content/09_25/b4136030131343_page_2.htm

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